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Europa no va a poder salvar a todas las empresas que consumen mucha energía

Las claves:

  • El sector manufacturero europeo se está desmoronando bajo el peso de los altos precios sostenidos de la electricidad y el gas natural
  • El problema no son solo los precios actuales de la electricidad y el gas. Los contratos a plazo para 2023, 2024 e incluso 2025 , que se utilizan para bloquear los costos de energía, se están volviendo más caros cada día. 
  • Europa no va a poder salvar a todas las empresas que consumen mucha energía

El sector manufacturero europeo se está desmoronando bajo el peso de los altos precios sostenidos de la electricidad y el gas natural. Con pocas perspectivas de alivio, se avecina otra ola de restricciones y cierres.

Y eso es antes de cualquier racionamiento de gas natural, posiblemente a finales de este año, en Alemania en caso de que Rusia reduzca aún más el suministro. En ese escenario, muchas empresas no tendrán más remedio que cerrar.

El racionamiento de gasolina aún puede ser una perspectiva lejana, pero la crisis ya está aquí. El impacto de los precios en la actividad industrial está llegando mucho antes de que se interrumpa el suministro de gas. Los gobiernos deben decidir ahora mismo qué empresas recibirán apoyo financiero y cuáles no.

Los líderes europeos deberían sentarse en una cumbre de emergencia dedicada a la crisis energética. El próximo mes no será demasiado pronto. Europa necesita una campaña continental para ahorrar energía y reducir la demanda. Empezar ahora; no esperes al invierno.

Estamos llegando al punto de que ‘ninguna idea es demasiado loca’: mantener las plantas de energía nuclear en funcionamiento, topes de precios de energía al por mayor, suspensión de mercados, eliminación de costos y límites de CO2, quemar más carbón, reiniciar la producción doméstica de gas incluso si eso desencadena terremotos locales en los Países Bajos. Todo tiene que estar respaldado con préstamos multimillonarios de los gobiernos a sectores clave.

El problema no son solo los precios actuales de la electricidad y el gas, que hacen llorar los ojos. Los contratos a plazo para 2023, 2024 e incluso 2025 , que se utilizan para bloquear los costos de energía, se están volviendo más caros cada día. “Esto puede ser un aumento sostenido de los precios, en lugar de algo que desaparece rápidamente”, dijo a principios de este mes Jonathan Brearley, director del regulador de energía del Reino Unido, Ofgem.

La crisis de meses que muchos industriales anotaron en sus planes se ha transformado en un problema de años. La perspectiva de perder dinero durante unos meses, tal vez medio año o incluso un año, era una cosa; perder dinero indefinidamente es otra cosa completamente diferente.

Por ejemplo, una fundición de aluminio perdería alrededor de 200 millones de dólares anuales a los precios a futuro actuales de electricidad y dióxido de carbono durante el próximo año. Y eso a pesar de los elevados precios del metal en los mercados. El aluminio puede ser un ejemplo extremo, pero es evidencia de las presiones que enfrentan los industriales.

En privado, los ejecutivos europeos dicen que utilizarán la próxima temporada de informes trimestrales a mediados de julio para anunciar más cierres de plantas. Las industrias afectadas serán las de mayor uso energético: fertilizantes, metales básicos y siderurgia, química, cerámica, vidrio y papel. Pero también lo será cada vez más la producción de alimentos. Los invernaderos con calefacción y las granjas avícolas se enfrentan a facturas de energía astronómicas.

Algunas empresas ya han anunciado sus intenciones. A principios de este mes, CF Industries Holdings Inc., el productor de fertilizantes de EE. UU., dijo que cerrará una de sus plantas en el Reino Unido de forma permanente mientras lucha con los altos costos de la energía. Otros están en el tajo. El futuro de Slovalco, una fundición de aluminio en Eslovaquia en la que Norsk Hydro ASA tiene una participación mayoritaria , se ve muy sombrío, y es probable que la planta cierre en 2023.

La lucha por mantener abiertas estas plantas hambrientas de energía tiene que ver con los costos. Mire los precios a futuro de la electricidad. Si bien los contratos al contado se negocian muy por debajo de los máximos históricos establecidos a principios de este año, son mucho más altos para las entregas en 2023 y 2024. Tomemos como ejemplo el contrato de electricidad alemán a dos años, que recientemente aumentó a casi 200 euros ($211) por megavatio hora. Eso es un récord y también significativamente más alto que los picos en diciembre y justo después de la invasión rusa de Ucrania a fines de febrero. En ambas ocasiones, los precios al contado habían subido. La situación es similar en Francia, donde el contrato de energía a plazo de dos años ha subido a un máximo histórico de unos 220 euros.

Es una situación similar en el mercado del gas natural. El contrato del año calendario 2024 para el gas TTF, un referente europeo, ronda los 65-70 euros por megavatio hora, cerca de un máximo histórico, por encima del pico establecido en diciembre de 60 euros. Eso está obligando a los consumidores europeos a asegurar precios mucho más altos de lo que muchos habían anticipado hace solo unos meses.

En palabras de un industrial europeo: Nos preparamos para lo más alto durante más tiempo, pero nunca pensamos que más tiempo significaba varios años.

Europa no va a poder salvar a todas las empresas que consumen mucha energía. Tampoco debería. Lo que hay que hacer es preservar las cadenas de suministro que están amenazadas, sobre todo la producción de alimentos. Tenemos que cortar el uso ahora, no cuando se interrumpa el gas.

 

Fuente: Javier Blas/ Bloomberg

Foto de Lenny Kuhne en Unsplash

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